Blogpost series #1: Consultations, Public Participation and Meaningful Stakeholder Engagement

Photo: Sami Parliament, Karasjok / K. Buhmann, 2019

Dansk version nedenfor


Why consultations on large projects should matter to citizens as well as companies

Karin Buhmann, Sanne Vammen Larsen og Anna-Sofie Hurup Skjervedal

Introduction to the blog-post series

Consultations as point of access to public participation in decision-making: A topic of global relevance

Insights into the concerns or needs of communities or individuals who may be affected by planned or proposed private or public energy projects or infrastructure projects is important for those who will eventually decide whether the project will be approved to make an informed decision. Such insights can be gained through consultations carried out as part of assessments of the environmental or societal impacts of projects.

This begs the question: what is a good process for stakeholder engagement of local communities and citizens in impact assessment processes? This is a global issue that in recent years has come to be high on the agenda in countries from the Arctic to the Global South.

Consultations allowing for stakeholder involvement in impact assessments are common in regard to private projects concerning the establishment of mines, windfarms, sun-power farms and dams for hydro-power. The same applies to public infrastructure projects such as airports, roads and ports, which are often necessary for the transport of the products to be gained from the private projects.

Consultations as part of impact assessments

Societal impacts of projects are typically assessed through social impact assessment (SIA), environmental impact assessment (EIR), or human rights impact assessment (HRIA), or combined approaches such as ESIA or ESHRIA. All aim at identifying and preventing or mitigating adverse impacts, and advance positive impacts, of planned projects or extension of existing ones. They also aim at providing a solid basis for informed decision-making for authorities when they decide whether a projects is to be approved and how the impacts are to be monitored and handled. It is customary and often mandatory for the impact assessment to involve local stakeholders who are or may become affected by the project. This typically takes place through consultations, which may take a variety of forms to enable public participation in the identification of the impacts of the planned activities. Consultations are organized by authorities or the organization having applied for a permit to engage in the new activity.

In addition to environmental impacts, impact assessments often include the project’s effects on a range of broader societal issues, such as health and safety in the local areas, employment, local business and sources of income generation, etc.

The Nordics and many other countries have introduced mandatory consultations of local communities. Some international development banks, e.g. the World Bank, have made certain loans conditional on impact assessments.

Despite the great significance of consultations for stakeholder involvement, there is often uncertainty with local communities and other groups of affected stakeholders in regard to what exactly a consultation is, what it entails and what to expect of the process. Moreover, even when consultations have taken place it is not infrequent that affected communities are unhappy with the process or the extent to which authorities take their concerns or needs into account. For example, Sami groups living in the High North have complained to authorities in Norway and Sweden because they are an concerned that windfarms disrupt the grazing areas of their reindeer and, as a consequence, the traditional way of life of the Sami.

Photo: Reindeer at Kvalsund, Norway/ K. Buhmann, 2019

Authorities and business enterprises can also be unsure what constitutes the proper process or ‘best practice’ for consultations with affected stakeholder.

Research show that good impact assessment processes have a high degree of public participation and take account of the considerations and procedural needs of affected communities and individuals. The process should support an understanding of change and possibilities to act in a manner that is adequate in face of such change. Moreover, the process should contribute to preventing and limiting adverse impacts and support positive impacts for the duration of a project, and have special regard to vulnerable groups (Esteves et al. 2012). Nonetheless, ‘good’ practice is highly contextual.

A series of four short blog-post considers various aspects of stakeholder involvement as an element in the planning and decision-making relating to renewable energy, mining, infrastructure etc. We take point of departure in the overall question ‘what is a good process for engagement of affected stakeholders in the assessment concerning societal, environmental and/or human rights impacts from the individual’s perspective?’ The blog-posts disseminate preliminary results from project examining best practice in stakeholder engagement as part of impact assessment. The project partly builds on investigations and interviews in Greenland in August 2018 and Sápmi in June 2018. [Ref: NOS-HS project on Best practice for Impact Assessment of infrastructure projects in the Nordic Arctic: Popular participation and local needs, concerns and benefits, Principal Investigator: Karin Buhmann)]

This first blog-post, which continues below, looks at what consultations are, what one can expect as a citizen or affected stakeholder, and why strong consultation processes matter to business enterprises as they may inform the acceptance of the project by the local community. The second post will examine what best practice for stakeholder engagement may entail. The third considers the normative foundations in terms of guidelines, legislation and some general pointers as to stakeholder engagement in environmental or societal impact assessments. The fourth post focuses on situations when consultation processes create conflicts rather than understanding and acceptance.

What is a consultation?

Consultations on project activities are carried out to provide an informed foundation for decisions to be made. In providing access to participation in decision-making on activities that will affect one’s life at the everyday level, consultations contribute to a form of very direct democracy and can be argued to be part of the human right to public participation. Consultations provide citizens with an opportunity to ask questions and express their views on a project. But as is the case for other democratic processes, one does not have a claim to seeing one’s views winning out. This is an important aspect for the appreciation of what to expect of a consultation; how to engage in a consultation process; and the information that authorities, companies and consultants must or should provide when conducting consultations. Our research and meetings with local communities have provided several examples of citizens who are disappointed or frustrated with the consultation process, because it had not been made sufficiently clear what they could expect. Even if one does not have a claim to one’s views being decisive for a project’s future, consultations still offer stakeholders important opportunities to influence the design of the project, implementation conditions etc.

It is not infrequent that consultations are conducted by a company involved in the project. A good consultation process marked by sincere dialogue and appreciation of local concerns can build understanding and acceptance of the final design of the project. A process that does not live up to local stakeholders’ expectations of influence can lead to the opposite result. Accordingly, it is important for involved companies as well as authorities to ensure that stakeholders are given the information necessary to understand and assess how the project may affect them, what their rights are and what they can expect of the consultation process. Likewise, it is important that relevant authorities ensure that companies conduct a good consultation because this informs the decision to be made by authorities on whether the project is to be changed, approved or rejected.

Local stakeholders’ expectations and understandings

Our investigations have demonstrated that it is not infrequent for actually or potentially affected stakeholders in a local community to be uncertainty of what a consultation entails or what to expect of the process and result. Others have shown that frustration results when authorities do not seem to take views made during a consultation into consideration in their decisions.

During meetings in northern Scandinavia in June 2019 we met with several inhabitants in Sápmi, who expressed frustration with consultation processes. Sápmi is the cultural region traditionally inhabited by the Sami people, an indigenous people who traditionally lives from reindeer herding and fishing. Sápmi reaches from norther Norway across Sweden and Finland into Russia. Grazing areas on which the Sami’s reindeer depend are adversely affected by the establishment of windmills and mines. Sami communities are involved and asked for their views through consultations; but they also see authorities granting permits to put up windfarms and new mines on contravention of the contesting views and concerns presented by the Sami during consultations. Authorities in Norway have granted permission to open a new copper mine in Northern Norway despite the opposing views submitted by the Sami Parliament (Sametinget). The motivation to engage actively in future consultations easily gets reduced, even with those who are aware that a consultation does not equal a claim to one’s views to be granted, when central authorities are seen to make decisions affronting local democracy.

Some of our other meetings have shown that when English is a working language or the common ’lingua franca’ in an area that does not have English as its main language, mistranslations may occur and lead to misunderstandings about the process and objectives. For example, the Danish term for consultation, ‘høring’, often gets translated into English as ‘hearing’. This may give unintended associations to the conflict-oriented type of ‘hearing’ that take place in court rooms and its objective of determinations leading to a winner and a looser, thereby disrupting the understanding of the consultation’s objectives of dialogue and developing workable solutions. Our fieldwork in Greenland and elsewhere offers several examples of this mistranslation.

Consultations and the corporate ’social license to operate’

Consultations can contribute to risks of adverse impacts being identified and addressed before they develop into actual problems, because consultations offer opportunities for local stakeholders, including those who are actually or potentially directly affected by the proposed project or project idea to express their concerns. Because of this consultations not only matter to the longer-term well-being of the local community, but also to relations to the he organization that is behind the project giving rise to the consultation. This applies to the consultation as a process for public participation in decision-making; the implementation of the consultation process; and the result and any changes in project design or other mitigation measures that result from the consultation. For example, a consultation concerning a proposed mine matters not only for local stakeholders who are concerned with the mine’s impact on grazing areas or the quality of water, but also for the perception of the company that wants to carry out the project, and for trust in authorities who will be granting the permit or prescribe changes and conditions.

Authorities often delegate the task to conduct a consultation to the company that applies for an exploration or exploitation permit. One the one hand, this may strengthen the consultation process because the company conducting the process knows the project very well and is able to reply to questions of a technical character. On the other hand, participation in the consultation and trust in the process may suffer if local stakeholders, who are worried about contamination or other harmful effects, suspect that the consultation may be influenced by the company’s interests.

Allowing the company that applies for a permit for the project to conduct the consultation can appear like letting the fox into the hen house. However, if performed well, the company will obtain a better appreciation of the project’s impacts and will be able to make relevant adaptions. Likewise, authorities often lack both the necessary technical knowledge and other resources to conduct consultations. Companies lacks knowledge, for example in regard to local issues are expected to purchase relevant expertise through consultant advice. The company thereby invests in establishing the necessary informed knowledge foundations for the permit wo be granted by authorities. When companies are given the responsibility to conduct consultations that may affect the decisions to be made by authorities, it is important that they carry out a correct and good consultation process that allows local stakeholders to participate at times suitable to them. If a consultation takes place during normal working hours many local stakeholders may decide to stay away because participating would mean a loss of income. Likewise, participation may be limited if the consultation takes place in a location that requires long transport. Consultations conducted in another language than the local one reduces the opportunity for local stakeholders to engage in a dialogue. Unless technical or health-related issues are explained in a manner that matches the prerequisites of local stakeholders, risks arise that they will not obtain an adequate understanding of the impacts of the project. This will increase risks of misunderstandings and that relevant questions remain unasked, or that relevant concerns are not voiced.

Sheepfarm in Qassiarsuk, Narsaq area /K. Buhmann 2018

During field workshops in Southern Greenland in August 2018 we were given insights into a diversity of local experience of consultation processes and expectations. The point of departure for our meetings was a proposed mine in Kuannersuit (Kvanefjeld) by the town Narsaq. Greenland’s eight largest town, Narsaq has a population of around 1,500 and is placed in an area with extensive sheep grazing and tourism based around ruins of the Norse settlers. The mine will produce diverse minerals and rare earth elements, with uranium as a by-product due to high uranium contents at this specific site. Consultations have been conducted by the company. We met with several sheep-farmers and actors in the emergent tourism sector who expressed concern whether uranium dust from the mine would harm their business, income and human and animal health in the area. Several individuals were frustrated with the process of the consultation, such as meetings taking place at locations or times of the day or year that made it difficult for the sheep farmers to travel to the meetings and take part in them. Moreover, like the Sami noted above, several people in the Narsaq area were basically concerned that the authorities do not seem to take the concerns voiced into account. Several questioned whether the process is an accordance with the ideals of a democratic society.

When consultations work well they can contribute to a sense of common or including decision-making. Research shows that this underscores the acceptance of the resulting activity, related to what is sometimes referred to the as the legitimacy of the activity. When consultations do not work well they can have the opposite effect and undermine trust, not just in the specific project but also in the company or companies involved. This relates to what is sometimes referred to as the ‘social licence to operate’. The term ’social licence to operate’ relates to the risk of loss, that a company (or companies) run as a result of local protest or opposition to a project for which they have applied for a legal licence. Even if a company has obtained a legal licence, for example to undertake exploration of minerals, local opposition may be present. There are indications that a weak social licence to operate is on the rise in Greenland, thereby affecting the local legitimacy of projects like the Kuannersuit mine in Narsaq (Bowles og MacPhail (2019)). Greenland is a country based on the rule of law with strong institutions and regulation and traditionally a relatively high leel of trust in authorities and their decisions. Observations that in such a society and despite formal requirements, there is lack of trust in consultations and arms-length between authorities and companies conducting the consultations, and that concerns voiced by local stakeholders during consultations are taken seriously and acted upon are severe indications that formal procedures are not sufficient for a good consultation process. Accordingly, it is important to understand what constitutes a good consultation process from the perspective of the individual stakeholder, even if there is still no claim to having one’s way in regard to the final decision.

That topic is addressed in the next blog-post in this series.

References

Bowles, P & MacPhail, F (2019) Coming to the Surface: The Social Licence to Mine in Greenland. Paper submitted for international seminar ‘Problems and Perspectives of social responsibility in natural resources exploration, exploitation, and management’, Pskov State University, Pskov (Russia) 23-25 October 2019 (on file with lead author).A

About the authors:

Karin Buhmann is Professor at Copenhagen Business School, where she is charged with the emergent field of Business and Human Rights. Her research interests include what makes stakeholder engagement meaningful from the perspective of so-called affected stakeholders, such as communities, and the implications for companies and public organisations carrying out impact assessments.

Sanne Vammen Larsen is an expert in the field of environmental planning and impact assessment, with a focus on integration of climate change in Impact Assessment, local processes and social impacts, and dealing with risk and uncertainty. She is employed as an associate professor at The Danish Centre for Environmental Assessment at Aalborg University, Denmark. 

Anna-Sofie Skjervedal is PhD from Ilisimatusarfik – the University of Greenland and Aalborg University, and special consultant in public participation within the Municipality of Sermersooq, Nuuk, Greenland. Anna-Sofie specializes in public participation within impact assessment processes in relation to extractive industry development in Greenland with a focus on meaningful youth engagement.


Dansk version

Blog-post serie #1: Høringer, offentlig deltagelse og meningsfuld borgerinddragelse

Photo: Sami Parliament, Karasjok / K. Buhmann, 2019

Hvorfor er høringer om større projekter vigtige for borgere og virksomheder?

Karin Buhmann, Sanne Vammen Larsen og Anna-Sofie Hurup Skjervedal

Blog-post serie: Høringer, offentlig deltagelse og meningsfuld borgerinddragelse

Indledning til blog-post serien

Høringer som adgang til offentlig deltagelse i beslutningsprocesser: Et emne af global relevans

Når der gennemføres vurdering af miljømæssige eller samfundsmæssige konsekvenser af planlagte private eller offentlige energi- eller infrastrukturprojekter, har de beslutningstagere, som i sidste ende bestemmer, om et projekt skal gennemføres, behov for at kende til borgernes overvejelser, bekymringer og behov. For at give lokalsamfundet og andre borgere mulighed for at bidrage med deres synspunkter gennemføres høringer.

Men hvad er en god proces for inddragelse af borgere og lokalsamfund i forbindelse med konsekvensvurderinger? Problemstillingen er global og har i de seneste årtier været højt på dagsordenen i lande fra det højeste nord i Arktis til det globale syd.

Offentlig inddragelse i konsekvensvurdering er blandt andet almindeligt ved projekter om minedrift, etablering af vindmølleparker og solcelleparker og anlæg af dæmninger til vandkraft. Det samme gælder offentlige infrastruktur- og anlægsprocesser såsom  lufthavne, veje eller havne, der ofte er nødvendige transportårer for de produkter, som skal udvindes eller produceres af erhvervsprojekterne. 

Kært barn har mange navne.
Når det gælder vurderingen af de samfundsmæssige konsekvenser af projekter, taler man ofte om ’social impact assessment’, ’environmental impact assessment’, og ’human rights impact assessment’, eller forkortelserne SIA, EIA, HRIA, eller kombinationer som ESIA eller ESHRIA. På dansk taler man om ’vurdering af virkninger’ på miljø, samfund eller menneskerettigheder. Fælles for alle disse begreber er, at de har til mål at kortlægge og afbøde negative – og fremme positive – konsekvenser af et planlagt projekt eller udvidelse af et eksisterende og skabe et solidt vidensgrundlag for myndighedernes beslutning om der skal give tilladelse til projektet, og for hvordan indvirkningen løbende skal monitoreres og håndteres. Der er praksis for – og mange steder lovkrav om –  at kortlægningen inddrager borgere, som er eller kan blive berørt af projektet. Det sker typisk gennem høringer, som kan have forskellig form, men har til fælles, at de skaber mulighed for offentlig deltagelse i afdækningen af de planlagte aktiviteters indvirkning. Høringer gennemføres af myndigheder eller den organisation, der søger om tilladelse til den ny aktivitet.

Udover projekternes indvirkning på miljøet omfatter konsekvensvurdering ofte indvirkningen på en række bredere samfundsmæssige forhold såsom aktiviteternes betydning for sundhed og sikkerhed i lokalområdet, beskæftigelse, lokalt erhverv, mv..

De nordiske og mange andre lande har gennemført lovkrav om borgerinddragelse og høringer, mens bevillinger fra internationale udviklingsbanker (for eksempel Verdensbanken og den Asiatiske Udviklingsbank) bygger på krav om, at der foretages konsekvensvurderinger.

Trods den store betydning, som høringer giver for offentlig deltagelse i beslutningsprocesser, er der ofte usikkerhed i lokalsamfund og hos andre berørte borgere om, hvad en høringsproces egentlig er, hvordan den bør foregå, og hvad man kan forvente som borger. Trods gennemførte høringsprocesser er det ikke sjældent, at berørte lokalsamfund er utilfredse med processen eller den måde, som myndighedernes beslutning tager højde for borgernes indsigelser på. For eksempel har en række samiske grupper klaget til myndigheder i Sverige og Norge, fordi de er utilfredse med myndighedernes tilladelser til vindmølleparker, som de samiske grupper mener skader deres rensdyrs græsgange og dermed samernes rensdyrdrift som traditionel levevej. Også hos myndigheder og erhvervsvirksomhederkan der også være usikkerhed om, hvad der egentlig er en god fremgangsmåde eller ’best practice’..

Photo: Reindeer at Kvalsund, Norway/ K. Buhmann, 2019

Eksisterende undersøgelser viser, at ’gode’ processer for konsekvensvurdering skal have en høj grad af offentlig deltagelse og tilgodese de hensyn og behov, som berørte befolkningsgrupper og individer har. De skal understøtte en forståelse af forandring og muligheder for at handle på en passende måde over for sådanne forandringer. De skal bidrage til at forebygge og begrænse negative indvirkninger og understøtte positive virkninger over hele et projekts levetid, og de skal tage særligt hensyn til sårbare grupper (Esteves m.fl. 2012). Ikke desto mindre er det meget situationsbestemt, hvad der er ’god’ praksis.

I en serie på fire korte blog-indlæg ser vi på offentlig deltagelse som led i planlægning og beslutningsprocesser om grøn energi, minedrift, infrastruktur mv. Vi tager udgangspunkt i det overordnede spørgsmål ’Hvad er en god proces for borgerinddragelse i konsekvensvurdering (impact assessment) om samfundsmæssige, miljømæssige og/eller menneskeretlige indvirkninger fra borgerens perspektiv?’ Blogindlæggene formidler foreløbige resultater fra et projekt, som undersøger hvad er er god borgerinddragelse (’best practice’). Projektet bygger bl.a. på undersøgelser og interviews i Grønland i august2018 og i Sápmi juni 2019. [Ref: NOS-HS project on Best practice for Impact Assessment of infrastructure projects in the Nordic Arctic: Popular participation and local needs, concerns and benefits (Principal Investigator: Karin Buhmann)]

Dette første indlæg, som fortsætter nedenfor, gennemgår, hvad høringer er, hvad man kan forvente sig som borger, og hvorfor solide høringsprocesser er vigtige for virksomheder ift lokalsamfundets accept af deres projekter. Det andet indlæg indlæg undersøger, hvad der faktisk kan udgøre ’best practice’ for offentlig deltagelse gennem høringer. Det tredje handler om det normative grundlag i form af retningslinjer og lovgivning og nogle gennemgående fælleskrav for involvering af offentligheden i vurdering af miljø- og samfundsmæssige konsekvenser. Det fjerde ser på hvad der sker, når adgang til offentlig deltagelse gennem bl.a. høringsprocesser skaber konflikt i stedet for forståelse.

Høringer og offentlig deltagelse i beslutningsprocesser

Hvad er en høring? Høringer om projektaktiviteter gennemføres for at skabe et oplyst beslutningsgrundlag. Man kan argumentere for, at de bidrager til at skabe rammer for en slags meget direkte demokrati og til den menneskeretlige rettighed til at deltage i beslutningsprocesser om spørgsmål, der vedrører ens liv. Høringer giver borgerne mulighed for at stille spørgsmål og ytre sig om et projekt – men ligesom ved andre demokratiske processer har man ikke krav på at se sin holdning gennemført. Det sidste er et vigtigt aspekt i forståelsen af, hvad en høring er, hvad man som borger kan forvente, hvordan man kan engagere sig i processen, og hvad myndigheder, virksomheder og konsulenter skal oplyse om, når de gennemfører høringer. I vores forskning og møder med lokalsamfund har vi set mange eksempler på, at borgere er skuffede og frustrerede over høringsprocesser, fordi det ikke har været gjort klart, hvad de kunne forvente og hvad de har krav på. Selv om man ikke har krav på, at ens synspunkter gør udslaget for et projekt, giver høringsprocesser borgerne vigtige muligheder for at påvirke udformningen af projektet.

Hvis der er tale om, at virksomhed bag et projekt også står for høringsprocessen, er det væsentligt, at en god høringsproces baseret på reel dialog og vilje til at anerkende de bekymringer og behov, som afdækkes, kan skabe øget forståelse og accept af den endelige udformning af projektet. En proces, som ikke svarer til borgernes forventninger til graden af indflydelse, kan derimod have det modsatte resultat. For virksomheden såvel som de ansvarlige myndigheder er det derfor vigtigt at sikre, at borgerne får de nødvendige oplysninger til at forstå, hvad projektet går ud på og hvad de har ret til, samt hvad de kan forvente af høringsprocessen. Ligeledes er det vigtigt for myndighederne  at sikre, at virksomheder gennemfører en ordentlig høring, fordi det er væsentligt for myndighedens egen beslutning om, hvorvidt der projektet skal ændres, tillades, eller nægtes.

Borgernes forventninger og forståelse Vores undersøgelser har vist, at det ikke altid er klart for de berørte borgere, hvad en høring er eller hvad man kan forvente sig af processen og resultatet. Andre har vist, at det skaber frustration, når myndighederne tilsyneladende ikke tager hensyn til borgernes indsigelser.

I det nordlige Skandinavien har vi i juni 2019 mødtes med adskillige indbyggere i Sápmi, som også har givet udtryk for frustration over høringsprocesserne. Sápmi er det kulturområde, som traditionelt er befolket af samerne, og som strækker sig over fra det nordligste Norge over Sverige og Finland ind i Rusland. Græsningsarealer, som samernes rensdyr er afhængige af, bliver påvirket af etablering af vindmøller og minedrift. På den ene side inddrages samerne gennem høringer, på den anden side oplever de, at myndighederne giver tilladelse til etablering af vindmølleparker og ny miner i strid med samernes indsigelser. Myndighederne i Norge har givet tilladelse til en kobbermine i Nordnorge, selv om det samiske parlament Sametinget har udtrykt modstand. Selv når man er klar over, at høringsreglerne ikke giver krav på at få ret, påvirker det motivationen til at gå aktivt ind i næste høring, når de nationale myndigheder træffer beslutninger i strid med det lokale demokrati.

Andre af vores møder har vist, at i sammenhænge, hvor der tales engelsk som arbejdssprog eller et fælles ’lingua franca’ kan der forekomme oversættelse af ’høring’, som snarere får karakter af ’undersættelser’ og kan bidrage til at skabe forvirring om processen og dens formål.

Photo: Sheepfarm in Qassiarsuk, Narsaq area /K. Buhmann 2018

Det formelle udtryk er på dansk ’høring’. På engelsk bruges udtrykket ’consultation’. Desværre skaber udmøntningen ofte forvirring og misforståelser hos de borgere, som kan eller skal involveres. For eksempel har vi under vores feltarbejde i Grønland og i andre sammenhænge flere gange observeret, at det danske udtryk ’høring’ i samtaler med engelsktalende personer oversættes – eller rettere: undersættes – til ’hearing’.  I danske ører kan det virke som en ret naturlig oversættelse. Problemet her opstår, fordi ’hearing’ på engelsk normalt  bruges om retssagslignende processer, hvor en af deltagerne er under mistanke for at have opført sig på en måde, som ikke er korrekt. Når ’hearing’ bruges i stedet for ’consultation’ kan det skabe associationer i retning af uacceptabel adfærd eller en retssag og dermed både om en konflikt og et resultat, hvor der er en vinder men også en taber. For dem, som ikke er vant til at arbejde med høringer eller ikke er opmærksomme på, at der faktisk er tale om en dialog, kan det være med til at skabe en meget mere konfliktorienteret proces end det, der er hensigten med høringen.

Høringer og virksomheders ’social licence to operate’ Fordi en høring er en mulighed for borgerne til at sætte ord på deres bekymringer og behov i forhold til et planlagt projekt eller en projektidé, kan høringer bidrage til, at risici for negative indvirkninger bliver identificeret og håndteret, inden de udvikler sig til egentlige problemer. Dermed har høringer både betydning for lokalsamfundets trivsel, og for opfattelsen af den organisation, som står bag det projekt, der giver anledning til høringen. Det gælder høringen som proces for borgerinddragelse; selve gennemførelsen af processen; og resultatet og dermed de tilpasninger, som finder sted som følge af høringen. For eksempel er en høring i relation til et planlagt mineprojekt ikke bare vigtigt for de borgere i lokalsamfundet, som er bekymrede over minens påvirkning af græsningsarealer og vandkvalitet, men også for opfattelsen af den virksomhed, som ønsker at gennemføre projektet, og for tilliden til de myndigheder, der skal give tilladelse eller foreskrive ændringer i forhold til projektet.

I mange tilfælde overdrager den relevante myndighed opgaven med at gennemføre en høring til den virksomhed, som søger om tilladelse til eksempelvis en efterforsknings- eller udvindingstilladelse. På den ene side kan det styrke høringsprocessen, at den virksomhed, som gennemfører den, selv kender projektet til bunds og kan svare på tekniske spørgsmål. På den anden side kan det skade deltagelsen i høringen og tillid til processen, hvis borgere i et lokalsamfund, som er bekymrede for forurening eller andre negative virkninger, er usikre på, om virksomhedens interesser påvirker forløbet.

At lade den eller de virksomheder, som har søgt om tilladelse til projektet, stå for høringsprocessen, kan virke som at lade ræven vogte gæs. Der er dog også fornuft bag, dels fordi virksomheden på den måde selv bliver klogere på projektets indvirkning og kan foreslå tilpasninger, dels fordi myndighederne ofte ikke selv har den nødvendige viden og ressourcer. Hvis virksomheden mangler relevant viden, for eksempel om lokale forhold, er forventningen at den køber sig til det gennem konsulentbistand. Virksomheden foretager på den måde en investering i at etablere det nødvendige oplyste vidensgrundlag for den tilladelse, som den har søgt myndighederne om at give. Når virksomheder får ansvar for at gennemføre høringer, som kan have indflydelse på den beslutning, som virksomheden er interesseret i, er vigtigt at virksomheden gennemfører processen korrekt og sådan at borgerne får mulighed for at deltage på tidspunkter, der passer dem. Hvis en høring foretages i arbejdstiden, kan borgerne fravælge at deltage, hvis det vil koste dem arbejdsindtægter. Hvis deltagelse kræver lang transport, kan dette begrænse mulighederne for mange. Hvis den gennemføres på et andet sprog end det lokale, mindskes muligheden for en direkte dialog på borgernes sproglige præmisser. Hvis tekniske eller sundhedsfaglige emner ikke forklares ud fra deltagernes forudsætninger, mindsker det muligheden for at der skabes den korrekte forståelse af projektets virkninger. Det kan øge risikoen for misforståelser og at der ikke bliver stillet relevante spørgsmål eller luftet relevante bekymringer. Under er feltophold i Sydgrønland i august 2018 fik vi indblik i forskellige oplevelser af høringsprocesser og forventninger til borgerinddragelse. Vores møder tog udgangspunkt i planerne om en mine i Kuannersuit (Kvanefjeld) ved byen Narsaq med ca. 1500 indbyggere og et opland med omfattende fåredrift og turisme med udgangspunkt i nordboernes ruiner. Minen vil producere en række mineraler og sjældne jordarter og da fjeldet er uranholdigt netop på det sted, hvor minen ønskes anlagt, vil uran være et biprodukt ved produktionen. Høringerne er gennemført af virksomheden bag projektet. Vi talte med flere fåreholdere og aktører inden for det spirende turisterhverv, som var bekymrede over, om uranholdigt støv fra minen vil skade deres erhverv, indtægtsgrundlag og sundheden hos dyr og mennesker i området. Her oplevede vi, at flere borgere vi talte med var frustrerede over den måde, hvorpå høringen var gennemført, bl.a. at borgermøderne lå placeret på dårlige tidspunkter og steder i forhold til at gøre det realistisk for fåreholderne at rejse til møderne og deltage. Derudover havde flere i lighed mere samerne den grundlæggende anke, at de ikke følte at der blev lyttet til dem i processen, og de stillede spørgsmålstegn ved, om det var i orden i et demokratisk samfund.

Hvor høringsprocesser fungerer godt, kan de bidrage til en oplevelse af fælles eller inkluderende beslutningsprocesser. Undersøgelser tyder på, at det understøtter accepten af den aktivitet, som bliver resultatet. Her er tale om det, som man sommetider kalder aktivitetens ’legitimitet’. Hvor høringsprocesser fungerer mindre godt, kan det have den modsatte virkning og ikke bare undergrave tilliden til det konkrete projekt, men også til den eller de virksomheder, som er involveret. Her er tale om det, som forskere sommetider kalder ’social licence to operate’. Begrebet ’social licence to operate’ drejer sig om risiko for tab, som en (eller flere) virksomheder løber som følge af lokal protester eller modstand mod et projekt, som de har eller søger juridisk tilladelse til. Selv om en virksomhed har juridisk tilladelse fra den relevante myndighed til at gå i gang med en efterforskning af mineraler, kan den lokale modstand være tilstede. Undersøgelser viser, at betydningen af en svag ’social licence to operate’ er stigende i Grønland de senere år og dermed kan påvirke legitimiteten af projekter som Kuannersuit minen i Narsaq (Bowles og MacPhail (2019)). Grønland er et gennemreguleret samfund og en retsstat med et traditionelt forholdsvis højt tillidsniveau til offentlige myndigheder og deres beslutninger. Når man i et sådant samfund observerer, at der trods de formelle krav opstår mistillid til høringer, armslængde mellem myndigheder og virksomheder, som gennemfører høringen, og til at borgernes bekymringer bliver taget seriøst, er det et alvorligt tegn på, at formelle procedurer og krav ikke altid er nok. Derfor er det vigtigt at prøve at forstå, hvad der fra borgerens synspunkt er en god høringsproces, som borgeren kan have tillid til, også selv om det stadig ikke betyder, at man har krav på at ens holdning slår igennem i den endelige beslutning.

Det er emnet for det næste blogindlæg i serien.

Henvisninger

Bowles, P & MacPhail, F (2019) Coming to the Surface: The Social Licence to Mine in Greenland. Oplæg indsendt til nternational seminar ‘Problems and Perspectives of social responsibility in natural resources exploration, exploitation, and management’, Pskov State University, Pskov (Rusland) 23.-25. oktober 2019 (kopi hos denne artikels hovedforfatter).

Om forfatterne


Karin Buhmann er professor med særlige opgaver inden for virksomheders ansvar for menneskerettigheder. Hun arbejder blandt andet med, hvad der gør offentlig inddragelse i konsekvensvurderingen meningsfuld fra de berørte borgeres vinkel, og hvad det betyder for virksomheder og myndigheder i forhold til konsekvensvurderinger.  Hun er ansat på Handelshøjskolen i København (også kaldet Copenhagen Business School).

Sanne Vammen Larsen er ekspert inden for planlægning og miljøvurdering, med fokus på integration af klimaforandringer i miljøvurdering, lokale processer og sociale konsekvenser samt håndtering af risiko og usikkerhed i miljøvurderinger. Hun er ansat som lektor ved Det Danske Center for Miljøvurdering på Aalborg Universitet.

Anna-Sofie Skjervedal er PhD fra Ilisimatusarfik – Grønlands Universitet – og Aalborg Universitet, og arbejder som special konsulent indenfor borgerinddragelsesområdet i Sermersooq kommune (hovedstadskommunen) i Nuuk, Grønland. Anna-Sofie har speciale i borgerinddragelse i forbindelse med konsekvensvurdering (impact assessment) i relation råstof efterforskningsaktiviteter i Grønland med særligt fokus på meningsfuld involvering af unge.